NASA行星猎人发现首个宜居行星:被潮汐锁定,可能有外星生命

【ALENG 自媒体】1月13日晚间自媒体专稿,刚刚发射升空不足两年,美国宇航局的过境系外星系探测器(TESS)就传来了令人兴奋的消息:距离地球101.5光年外,发现一个围绕红矮星运行的类地行星,位于该红矮星的宜居地带,表面能够存有液态水,可能会有外星生命诞生。

NASA行星猎人发现首个宜居行星:被潮汐锁定,可能有外星生命

(TESS)

在刚刚结束的美国天文学会(AAS)第235次会议上,研究人员宣布了他们的这个发现。科学家表示,TOI 700 d围绕一颗红矮星运行,其运转周期为37天。TOI 700 d的体积比地球略大,仅比地球大约20%。由于位于宜居地带,TOI 700 d能够吸收大约86%的恒星光芒,这足以使得其表面存在稳定的液态水,从而支持生命的诞生。

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(TOI 700 d)

科学家通过对这个宜居行星连续11个月的观测发现,这颗行星似乎被其宿主恒星潮汐锁定,这预示着其一半的面积始终朝向恒星,而另外一面则处在永久黑暗之中。但是天文学家说,潮汐锁定并不能排除可能诞生外星生命的可能,因此,这很可能会成为人类首个有望发现地外生命的星球。

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尽管人类已经发现了超过4000个系外行星,但是像TOI 700 d这样拥有完美宜居环境的行星,则非常稀少。根据科学家目前的研究结论,如果我们能够在太阳系外发现地外生命,那么,这些行星更可能会在类似红矮星这样的恒星周围找到。由于红矮星辐射的能量没有年轻恒星那样强烈,因此,其宜居地带将更加广阔,从而更容易支持生命的诞生。TOI 700 d符合以上所有条件,因此,科学家乐观预计,这颗行星将可能存在某种形式的生命。

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TESS的发现,还得到了美国宇航局的另外一个太空望远镜斯皮策望远镜的印证。在TESS团队已经确定TOI 700 d的轨道时间之后,斯皮策望远镜恰好在TESS预计的时间找到了TOI 700 d从红矮星前面经过,这有力地证明了TESS关于该行星的发现是完全正确的。

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(TESS发射升空)

当然,找到一颗宜居行星可能相对比较容易,但是要在距离如此遥远的星球上找到外星生命的痕迹,却远非想象中那么简单。目前,科学家已经制定了对TOI 700 d的详细观测计划,该计划将着重解决关于TOI 700 d的几个尚未解决的疑问:TOI 700 d是否是一个岩石行星?其表面的大气情况怎么样?气候和表面温度是否适合生命诞生?如果这个行星拥有一个像地球一样的大气层,那么,能否从其大气中发现生命活动的证据?

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TESS探测器于2018年4月18日使用马斯克的猎鹰9火箭发射升空,是美国宇航局一个专门用来探测系外行星的探测器,被称为“行星猎人”,项目耗资仅2亿美元。截至2019年12月,TESS已经发现了超过1400颗候选对象,其中有34个已经得到确认,这次发现的TOI 700 d,是TESS发现的第一个位于宜居地带的行星,如果最终证实会有外星生命存在,那么,这将会产生无法预估的重大意义。

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